Disunited Kingdom: Crisis Leaves Britain Deeply Fractured

The Shard - London, UK(…) Great Britain is currently undergoing a shift. There is growing distance between the periphery and the center, among the individual parts of the kingdom and between the top and the bottom of society. It has never taken as much money as it does today to make it onto the Times list of the 100 wealthiest Britons. Irvine Sellar’s cocktail skewer and all the other towers in London seem even taller and more imposing in eyes of those who stand at the bottom, whom lost a great deal when England was betting on financial industry and neglecting everything else. Society is becoming unravelled at its fringes. Information age has been slow to arrive in Bangor, in northern Wales. “They say we’ll be getting faster Internet soon,” says Bryn Lewis. “They’ve been promising us that for a long time.” Lewis is 23, unemployed, one of about a million Britons between 16 and 24 who are out of work. He writes about his life in North Wales, a remote corner of the country, on the blogs and in Internet forums. Like many of his generation, he would rather do without running water than the Internet. Nevertheless, the Internet is sometimes down for days, he says while sitting in a café in Bangor. Local public transport isn’t in much better shape. Lewis doesn’t have a driver’s license, and there is only limited bus service into the city after 6 p.m. Lewis is one of many who are too clever for the provinces and too lazy for London. His native Wales has seen better days. Its mines stopped supplying fuel for England’s industrial revolution long ago. Nowadays, a young person in Wales has 2 choices: to be unemployed or to move away. Two businesses that still work are health clubs and illegal amphetamine and steroid trade. For years, Lewis has been stumbling between a mentoring program and courses for young entrepreneurs. He was studying chemistry until a year ago, when he dropped out because he could no longer afford the tuition. He is paid a small fee for his blog posts, and occasionally writes articles for the local newspaper. He earns the equivalent of €230 ($310) a month. He saves rent by living alternately with his father and his girlfriend. People who grow up in Bangor waste their youth on the steps of the Costa Coffee Shop or on a bench at the beach. The theater was torn down years ago, the movie theaters have been closed for a long time. You figure out how to get booze without an ID card at early age, says Lewis. He and a teacher recently founded The Bangor Youth Group, which hosts movie nights and lectures. But the group lacks money and space of its own. They are hoping to receive funding from Prince Charles’ foundation. In the meantime, Lewis and his friends get together at Skerries, where a pint of beer costs 1.80. Like in every pub on the entire island, air smells like urinal cake. Johnny and Gaz, who are playing a round of billiards, cook burgers in a fast-food restaurant during the day. Huw is studying creative writing. And Arwel is 21 and stocks supermarket shelves. He has had the words “born free” tattooed onto his knuckles. His daughter Summer has just turned three, but he is no longer with her mother. She is now Lewis’s girlfriend. “It’s all pretty complicated here,” says Lewis. He has just started writing his first novel, which takes place in a desert. Lewis doesn’t want to move to a big city, London included. It’s much too far away. Sometimes it seems to him that London is the capital of a different country.

Link: http://www.spiegel.de/international/europe/economic-crisis-and-ukip-leave-britain-deeply-divided-a-906600.html

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Una Teoría de la Clase Política Española

... Y algun dia, Sam, dejara de tocar la ceremonial orquesta, pues por fin, comenzara el Siglo XXI ...(…..) La crisis ha acentuado el conflicto entre interés particular de la clase política española y el interés general de España. Las reformas necesarias para permanecer en el euro chocan frontalmente con los mecanismos de captura de las rentas que sostienen dicho interés particular (…..) La infinita desgana con que nuestra clase política está abordando proceso reformista ilustra bien que, colectivamente al menos, barrunta las consecuencias que reformas pueden tener sobre su “gran” interés particular. La única reforma llevada a término por iniciativa propia, la del mercado de trabajo, no afecta directamente a los mecanismos de captura de rentas. Las que sí lo hacen, exigidas por la UE como, por ejemplo, la consolidación fiscal, no se han aplicado. Deliberadamente, el Gobierno confunde reformas con los recortes y subidas de impuestos y ofrece los segundos en vez de las primeras, con la esperanza de que la tempestad amaine por sí misma y, al final, no haya que cambiar nada esencial. Como eso no va a ocurrir, en algún momento la clase política española se tendrá que plantear el dilema de aplicar reformas en serio o abandonar el euro. Y esto, creo yo, ocurrirá más pronto que tarde. La teoría de las élites extractivas predice que interés particular tenderá a prevalecer sobre interés general. Veo probable que en los 2 partidos mayoritarios españoles crezca deprisa el sentimiento “pro peseta”. De hecho, hay en ambos partidos cabezas de fila visibles de esta corriente. Confusión inducida entre recortes y reformas tiene la consecuencia perversa de que la población no percibe las ventajas a largo plazo de reformas y sí experimenta el dolor a corto plazo de los recortes que, invariablemente, se presentan como una imposición extranjera. De este modo se crea el caldo cultivo necesario para, cuando circunstancias sean propicias, presentar salida del euro como defensa de soberanía nacional ante una agresión exterior que impone los recortes insufribles al Estado de bienestar. También, por poner un ejemplo, los controladores aéreos presentaban defensa de su interés particular como una defensa de la seguridad del tráfico aéreo. La situación actual recuerda mucho a lo ocurrido hace casi dos siglos cuando, en 1814, Fernando VII, El Deseado, aplastó la posibilidad de modernización de España surgida de la Constitución de 1812 mientras el pueblo español le jaleaba al grito de ¡vivan las “caenas”! Por supuesto que al Deseado muy actual, llámese Mariano, Alfredo, u otra cosa, habría que jalearle incorporando la vigente sensibilidad autonómica, utilizando gritos del tipo ¡viva Gürtel! ¡vivan los ERE de Andalucía! ¡visca el Palau de la Música Catalana! Pero, en cualquier caso, las diferencias serían más de forma que de fondo. Una salida del euro, tanto si es por iniciativa propia como si es porque los países del norte se hartan de convivir con los del sur, sería desastrosa para España. Implicaría, como acertadamente señalaron Jesús Fernández-Villaverde, Luis Garicano y Tano Santos en EL PAÍS el pasado mes de junio, no sólo una vuelta a la España de los 50 en lo económico, sino retorno al caciquismo y a la corrupción en lo político y en lo social que llevaría a fechas muy anteriores y que superaría con mucho a la situación actual, que ya es mala. Calamar vampiro, reducido a chipirón, sería cabeza de ratón en vez de cola de león, eso nuestra clase política lo ve como un mal menor frente a la alternativa del harakiri que suponen las reformas. Los liberales, como en 1814, serían masacrados, de hecho, en los dos partidos mayoritarios, ya se observan movimientos en esa dirección. El peligro que todo esto acabe ocurriendo en un plazo relativamente corto es, en mi opinión, significativo. ¿Se puede hacer algo para evitarlo? Lamentablemente, no mucho, aparte de seguir publicando artículos como éste. Como muestran todos los sondeos, el desprestigio de la clase política española es inmenso, pero no tiene alternativa a corto plazo. A más largo plazo, como explico a continuación, sí la tiene (…..)

Link: http://politica.elpais.com/politica/2012/09/08/actualidad/1347129185_745267.html

The Ghosts of Europe Past

From Cambridge, UKThe cheerleaders of the European Union like to think of it as an entirely new phenomenon, born of the horrors of two world wars. But in fact it closely resembles a formation that many Europeans thought they had long since left to the dustbin of history: the Holy Roman Empire, political commonwealth under which the Germans lived for many hundreds of years. Might take that as a compliment; after all, empire lasted for almost a millennium. But they shouldn’t. If anything, today’s Europe still has to learn lessons of empire’s failures. (source: Brenden Simms – NYTimes – 1o/06/2013)

The similarities with the Holy Roman Empire, which at its greatest extent encompassed almost all of Central Europe, exist at many levels. Today’s European Council, at which union’s member states gather, reminds one of the old Reichstag, where representatives of German cities and principalities met to deliberate matters of mutual concern. And like the European project, which originated in a determination to banish war after 1945, the “modern” Holy Roman Empire, which was reformed by 1648 Treaty of Westphalia, was intended to defuse the domestic German antagonisms had culminated in the traumatic Thirty Years’ War. But most similarities are less flattering. Both the European Union and the empire are characterized by interminable and inconclusive debate. The German phrase for delay, which translates as “shoving something onto the long bench,” stems from when imperial bureaucrats pushed their uncompleted paperwork farther and farther down a long bench in the Reichstag council chamber.

And like the European Union, which is rived by tensions between larger and smaller states, the Holy Roman Empire proved too weak to contain over-mighty members like Prussia and Austria. Fears of partition and the collapse abounded. The Reichstag was paralyzed; the emperor was hamstrung by rival princes. Granted, in a world of increasingly absolutist neighbors, the empire stood out in its respect for law and a high degree of personal freedom. But the truly powerful states of the 18th and 19th centuries were those that learned from the empire’s mistakes. The German experience was a cautionary tale for American colonies after Revolutionary War. They, too, were profoundly divided over how to defend themselves, and above all on the question of how huge debt accumulated during the war should be repaid. The existing Articles of Confederation were too weak for the task, and the founders cast about for alternative models. In the Federalist Papers, James Madison and Alexander Hamilton looked at the federal system of the Holy Roman Empire, but they found it to be “a nerveless body, incapable of regulating its own members, insecure against external dangers, and agitated with unceasing fermentations in its own bowels.” Instead, the patriots embraced the model of the Anglo-Scottish Union of 1707, when the two kingdoms, formerly so divided, had come together by merging their debts, parliaments and collective efforts on the international stage. The resulting American Constitution created a powerful executive presidency and a representative legislature, made possible the creation of a consolidated national debt, a national bank and eventually a strong military, all of which in time turned the United States into the superpower it is today. The Holy Roman Empire, by contrast, failed to reform and disintegrated after it was defeated by Napoleonic France in 1806. Some 200 years later, this history has been forgotten. Today’s constant round of the European summit meetings and reform initiatives remind one of nothing so much as interminable and futile German “imperial reform debate”, and they are likely to have a similarly unhappy, if less spectacular, end.

Like old empire, the union has become preoccupied with legality and procedure at expense of participation and effectiveness. This renders the euro zone cumbersome in face of competition from the east and causes the bond markets to doubt its creditworthiness. Indeed, everything that Madison and Hamilton wrote about the empire then is being echoed today in Washington, albeit sotto voce. Fortunately, there is a solution from history. The euro zone faces the same choice as the Holy Roman Empire + the American patriots of old: how to overcome discredited forms of confederation. Rather than digging themselves into a deeper recession and a democratic deficit through austerity measures, the states in the common currency need to form a full and mighty union on the Anglo-American lines. They must create a strong executive presidency elected by popular vote across the eurozone, a truly empowered house of citizens elected according to population and a senate representing the regions. The existing sovereign debts should be federalized through “Union Bond”, with a strict subsequent debt ceiling for member state governments. There will have to be a single European military and one language of government and politics: English. This is the only framework that will endow the euro zone with the democratic legitimacy to reassure the bond markets, underpin the implementation of good financial governance across the entire union and defend its interests and values on world stage. More than 200 years ago, the choice was between Holy Roman Empire and Britain. The Americans opted wisely and prospered; the Germans continued to muddle through only to see their empire extinguished. History thus holds out both a great opportunity and a terrible warning for the eurozoners. 

Bonjour Tristesse: The Economic and Political Decline of France

Bonjour Tristesse(…..) What this shows, however, France’s fear of no longer playing an important role is real. This is all the more jarring because the country, with its 1.500-year history and its “civilisation française,” sees itself as a natural leader among nations. France still maintains a costly vestige of its former colonial empire, scattered halfway around the globe. Imperial Parisian palaces contribute to sense that France is not just an ordinary country. But does a democracy truly benefit from being celebrated in a monarchical setting? France’s biggest problem is not economic reforms, like the ones Germany demands, but a dearth of democratic culture, says journalist Edwy Plenel. He is sitting in the conference room of an office building in a residential neighborhood in eastern Paris. Plenel, with his trademark large moustache, was a Trotskyite in his youth. Today, at 60, he manages the Internet newspaper Mediapart, which has set almost all major French political scandals of the recent years into motion, including perhaps the most devastating of them all, the case of Jérôme Cahuzac. The fact that a budget minister faced allegations of tax fraud and held a secret bank account in Switzerland, which he had strenuously denied until overwhelming proof finally forced him to admit it, transcended even the worst of improprieties to which the French had become accustomed. The case of disgraced former IMF Managing Director Dominique Strauss-Kahn had already given the public a glimpse into the behavior of an elite that considers itself above the law. Citizens had long resigned themselves to the fact the politicians repeatedly embroil themselves in inscrutable financial scandals. The Cahuzac case, says Plenel, demonstrates with nearly chemical clarity that the French democracy isn’t functioning properly. “Democracy isn’t just the institutions,” he explains, “but also the way it is lived out.” In this case the entire system failed, says Plenel. After Mediapart reported on minister’s Swiss bank account in December, other media organizations, which Plenel accuses of engaging in “a government journalism,” chose to believe Cahuzac’s lies instead. Neither the president nor the parliament, including the opposition, took action after the Mediapart report. The judiciary only became involved when Mediapart filed a complaint, says Plenel. “In this manner, the public gains impression of French oligarchy that sticks together”. Plenel has been working as one of France’s few investigative journalists for the last 30 years. He was with Le Monde for many years, including a stint as editor-in-chief. After leaving the paper, founded Mediapart, which is now in its third year, has 45 employees and is turning a profit. Plenel defends the profession of journalism as he understands it, but, as he points out, this makes him something of an oddity in France. France’s basic problem, says Edwy Plenel, is a presidentialism. “We entrust everything to one man instead of strengthening our democracy”. Plenel explains that France had the most absolute monarchy on the continent until French Revolution swept it away, but it in turn was followed by the dictatorship of Napoleon Bonaparte. As a result, the concept of placing so much control into the hands of one individual was implanted into the heart of post-revolutionary politics. “It has shaped our entire history since then. Unfortunately, General de Gaulle was also a Bonapartist” (…..)

Link: http://www.spiegel.de/international/europe/economic-decline-in-france-the-failed-leadership-of-hollande-a-903732.html

Cosas que ocurren en Cali

Cosas que ocurren en MadridDurante muchos años, hasta la crisis del 2008, escándalos y desafueros latinoamericanos fueron observados desde España con un cierto aire de menosprecio, la jactancia del ilustrado frente al analfabeto. “Eran cosas que ocurrían en Cali”, resumía acertadamente un amigo, viajero frecuente por América Latina. Cosas que ocurrían en Cali, en Oaxaca, en Tegucigalpa o en Pernambuco. Cosas de un subcontinente bananero y subdesarrollado. Pero pincha la burbuja inmobiliaria en España, desborda crisis económica, social, territorial, política, madre patria exhibe una sentina de corrupciones que avergonzaría al ‘negro Durazo’, fallecido jefe policial mexicano Arturo Durazo, cuya corrupción en decenio 1970-80 fue legendaria. Cosas de Cali, se burlaban algunos de los ejecutivos españoles destinados en Caracas, Lima, Santiago, Buenos Aires cuando comentaban sus encuentros con los funcionarios sobornables y políticos comprados. No pocos eran ejecutivos soberbios, perdonavidas empleados de Telefónica, Aguas de Barcelona, el BBVA o Iberia, que reclutó en sus oficinas de Zaragoza, Vitoria o Sabadell. “Es que la corrupción en América latina no tiene remedio”, decían. A rebufo de las privatizaciones, algunos pasaron de las ventanillas de catastro de provincias a dirigir equipos humanos importantes en las capitales de Latinoamérica. Jugaban al pádel con langostas, su arrogancia era más bien paleta, faltona. “Subieron a un ladrillo, se marearon”, recordaba otro amigo. España parecía vanagloriarse de la abundancia y el despilfarro. El PIB crecía, Hacienda gratificaba con 2000 euros el fomento de la natalidad, América Latina era promisorio patio trasero: destino preferido de funcionarios “muy” gorrones que reventaban los aviones fletados por las autonomías. En algunos casos, el pasaje oficial incluía cortador de jamón, probablemente el único miembro de la delegación que se ganaba el jornal pues no daba abasto despachando los perniles. España era Jauja, y Latinoamérica un parque temático de la corrupción y la malversación de fondos. Titulares de la prensa local parecían confirmar esa prepotente percepción de muchos españoles durante la engañosa y frágil prosperidad nacional. Fíjate: desfalco en Argentina, compra venta de diputados en Bolivia, compra venta de sindicalistas en México, fraude oficial en Guatemala, contratos falsos en la administración de Colombia, etcétera, etcétera. ¿Y España? En España, prosperaron los artificios contables y el cerdo ibérico hasta el 2008, hasta el año de la catarsis, hasta el momento en que resulta que las cosas que pasaban en Cali, pasaban en la madre patria desde hacía decenios. Desfalco en Navarra, compra venta de diputados en Madrid, compra venta sindicalistas en Andalucía, contratos amañados en Barcelona, corrupción en Valencia, empresarios ladrones, banqueros cleptómanos, etcétera, etcétera. Las guarradas descubiertas en España por la justicia y purgas de la propia crisis son tan graves que asombraron en un subcontinente “curado de espantos”. La mirada de millones de latinoamericanos sobre España cambió desde hace quinquenio a caballo del diluvio de detritus procedente de la península. No es una mirada mejor, ni peor: es más precisa, exacta, menos determinada por el fatalismo regional, sucesivas crisis gubernamentales y económicas. América Latina observa España con benevolencia, pero sin complejos, convencida de que latinoamericanos y españoles, desde el paisa de Antioquia al maño de Aragón, somos primos hermanos en casi todo. Con la salvedad de que, en el negociado de las corrupciones oficiales, la “generosa” madre patria demostró más atrevimiento y creatividad. (Fuente: Juan Jesús Aznarez – El País.com – 06/06/2013)

Un Nuevo Ciclo Político Europeo

1914 - 2014(…..) 2014 es un año clave. Es el fin de un ciclo político y debiera ser el comienzo de otro. Habrá un nuevo Gobierno alemán, se votará para elegir nuevo Parlamento Europeo y a fines de ese año tendremos una nueva Comisión. Es ahí donde debemos poner todos nuestros esfuerzos, empezar a movilizar desde ya a los ciudadanos, a nivel nacional como europeo. El resultado de elecciones europeas puede plantear una enorme paradoja. Justo cuando más poder tiene Parlamento Europeo, como consecuencia del Tratado de Lisboa, más grande es el riesgo que se condene a la irrelevancia. Si como resultado de las elecciones se configura Parlamento fragmentado, reflejo del estado de ánimo de las sociedades en los Estados miembros, además de poco representativo por baja participación electoral; la parálisis, la desafección y la inoperancia están garantizadas. Todas las soluciones deben pasar necesariamente por Europa. Así pues, no hay que tener miedo a ceder soberanía para llegar a la unión política mediante el proceso de creación de un sentimiento ciudadano. Debemos aprovechar este nuevo ciclo político para corregir diseño institucional europeo, dotarlo de una mayor legitimidad democrática, responder con más integración al euroescepticismo y al intergubernamentalismo. Frente a ambos, es importante recuperar el eje París-Berlín como motor del método comunitario. Necesitamos presupuesto europeo que sea suficiente para responder las expectativas, estar a la altura de retos que tenemos por delante. Resolver estas cuestiones es tan importante como resolver los problemas económicos. Por eso creo que es la hora de recuperar la política como acción transformadora. Las instituciones se legitiman por su acción eficaz, la Unión Europea (UE) debe volver al lugar que le corresponde, para defender los intereses comunes frente a los intereses nacionales. El Parlamento Europeo (PE) debe ejercer el poder que le corresponde, ser el lugar donde la ciudadanía se sienta representada. Kemal Dervis, vicepresidente de Brookings Institution, lo ha expresado recientemente: “Si se permite que los tecnócratas determinen las políticas a largo plazo y establezcan objetivos que no pueden ser controlados por mayorías democráticas, la democracia en sí misma está en serio peligro”. 2014 se cumplen 100 años del comienzo de la I Guerra Mundial. Desde entonces hasta hoy, Europa ha pasado por lo peor y por lo mejor de su historia. No olvidemos la enorme carga simbólica que tiene esta fecha para entender lo mucho que hemos cambiado. La Unión Europea es uno de los grandes hitos políticos de la humanidad. Por eso, para salir de la dificilísima situación que nos encontramos, este momento requiere lo mejor de todos los europeos para trabajar con la convicción que nuestro futuro está inexorablemente ligado a una Unión más fuerte, más integrada y más capaz.

Link: http://elpais.com/elpais/2013/05/23/opinion/1369321828_595718.html

¡Que estudien ellos! Es decir, todos vosotros

El Ojo PúblicoTras la conversión de la política en una profesión en la que se ha impuesto un sistema de selección inversa de las élites por virtud del cual las posibilidades de hacer carrera en ella suelen ser inversamente proporcionales al grado de preparación y experiencia, se han abierto en España para muchos jóvenes dos canales de futuro: uno -duro, largo e incierto- consiste en estudiar en la Universidad; otro, el de la política, en que basta con ser “echao palante”, no tener muchos escrúpulos, hacer un cursillo acelerado cobismo para ir encadenando cargo tras cargo sin la necesidad de pegar un palo al agua. En cuanto al primero de esos canales, tenemos hoy en España docenas de miles de estudiantes universitarios que, a medida que van acabando sus estudios, pasan a engrosar nuestra mejor generación de titulados. Pero partirse el espinazo años tras año estudiando una carrera no garantiza a quien ha hecho esa gran inversión de tiempo, esfuerzo y dinero familiar otra cosa, en el mejor de los casos, que un empleo precario y mal remunerado. En el peor, que es hoy por desgracia el más frecuente, años de paro y desesperación, sin otro horizonte que apretar los dientes y aguantar, mientras se vive de la solidaridad de la familia y, si hay suerte, de hacer aquí un trabajito y otro allá para sacarse unas perras que permitan aminorar la vergüenza de tener que pedir dinero en casa cuando uno tiene más de treinta años. Ocurre, sin embargo, que estos jóvenes sobradamente preparados, como decía aquel anuncio de la televisión, lo están como nunca en el pasado: hablan idiomas, han viajado, tienen esas ganas de comerse el mundo trabajando todo el tiempo que haga falta que son propias de su edad, coherentes con difícil camino que para salir adelante han elegido. Por eso es normal estos titulados imposibilitados para ejercer su profesión vivan con escándalo creciente la alegría con que en nuestra vida pública circulan los contratos millonarios que favorecen a amigos personales o políticos, las subvenciones partidistas, los gastos suntuarios y el progresivo asentamiento de personas que llegan a los altos cargos (diputados o ministros, entre otros) sin tener ninguna experiencia laboral, incluso, en ocasiones, sin tener más título que bachillerato. ¡Que estudien ellos!, deben de pensar esos afortunados a quienes no hacerlo no les ha impedido llegar a lo más alto. De hecho, ahí reside también, aunque no solo, uno de los motivos que explican que la percepción de la política y de quienes la practican caiga en picado. Pues ¿qué puede pensar médico de urgencias que gana un ridículo salario después de haberse dejado la juventud para culminar su profesión cuando ve la orgía de sinvergonzonerías en que perece hoy, anegada, la política española? (Fuente: Roberto L. Blanco Valdés – La Voz de Galicia, España – 26/05/2013)