China busca fortalecer su alianza energética a largo plazo con Venezuela

China busca establecer una alianza energética de largo plazo con Venezuela tras una década de un intercambio que prevé cerrar este año con una balanza comercial de 17.000 mill. de dólares, dijeron delegados de ambos países. “Es indispensable para nosotros establecer una alianza de cooperación de largo plazo con estabilidad y también con un mayor estrechamiento”, dijo viceministro de la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma de China, Zhang Xiaoquiang, al aludir a la materia energética y minera. Destacó que los envíos de crudo a China se han incrementado desde 2001, cuando el Gobierno de Hugo Chávez decidió fortalecer las relaciones bilaterales, hasta 20 millones de toneladas en 2010. En 1999, Venezuela exportaba anualmente a China 1,2 mill. de toneladas de petróleo. El funcionario indicó que ven la cooperación petrolera como prioridad. Es necesario seguir ampliando el comercio de los productos petroleros, sostuvo Xiaoquiang y propuso acelerar trabajos preparativos para el desarrollo conjunto de bloques petrolíferos y concretar condiciones para la inauguración de una refinería en su país. También pidió “hacer esfuerzos” para acelerar proyectos de infraestructura como el sistema eléctrico ferroviario y portuario, así como la construcción de viviendas y la cooperación minera. A su vez, el ministro venezolano de Planificación y Finanzas, Jorge Giordani, destacó que ambos países han suscrito desde 2001 unos “350 instrumentos” de cooperación en diversas áreas y que la arquitectura de financiamiento alcanza más de 30.000 mill. de dólares. Resaltó que la cooperación “se ha visto acompañada de un crecimiento importante del intercambio comercial” que ha convertido a China en el segundo socio del país, con una balanza comercial que, aseguró, “pudiera superar” hasta los 17.000 millones de dólares este año cuando en el 2001 no llegaba a 300 millones de dólares. El viceministro chino coincidió en la importancia de mantener la buena dinámica del comercio exterior bilateral. “Por un lado vamos a seguir incrementando la exportación de los productos energéticos y mineros de Venezuela a China y, por otro lado, aumentaremos la exportación de alta tecnología, maquinaria, automóviles, equipos médicos desde China”. Giordani detalló que las exportaciones de petróleo a China alcanzan casi 410 mil barriles diarios este año desde los 45.000 barriles que Venezuela vendía a diario en 2005. El ministro de Energía y Petróleo, Rafael Ramírez, señaló el martes que Venezuela recibirá un crédito de China por 4.500 millones de dólares destinado a proyectos petroleros en el país, que es el mayor receptor en Latinoamérica del financiamiento de la nación asiática. Venezuela tiene dos créditos abiertos con China por más de 20.000 millones de dólares, de ellos 10.200 millones en yuanes, a los que se suma el Fondo Pesado binacional acordado en 1997 con un monto de 6.000 millones de dólares que pasó a 12.000 millones en 2009. (Fuente: Agencia EFE – 24/11/2011)

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In today’s debt crisis, Germany is the US of 1931

A country faces an economic and political abyss: the government is on the brink of bankruptcy and pursues fierce austerity policies; public employees take huge pay cuts and taxes are drastically increased; the economy slumps and unemployment rates explode; people fight each other on the street while banks collapse and international capital flees the country. Greece in 2011? No, Germany in 1931. The government’s head is not Lucas Papademos, but Heinrich Brüning. The hunger-chancellor cuts government spending by decree, ignoring parliament while GDP falls without limit. Two years later, Hitler will be in power, eight years later the second world war will begin. Today’s political situation is still different, but the economic parallels are frightening. (source: The Guardian, UK – 24/11/2011)

Like in today’s crisis countries, Germany’s key problem in 1931 was foreign debts. The US was Germany’s biggest creditor, Germany’s debts were denominated in US dollars. Since the mid-1920s, its government had borrowed huge sums abroad to service reparation payments vis-à-vis France and Great Britain. Foreign credit also financed Germany’s roaring twenties, the economic boom after the 1923 hyperinflation. Like Spain, Ireland and Greece today, Germany’s 1920s upswing was caused by a credit bubble. The bubble burst when US financial markets collapsed in 1929. US investors and banks were hit hard, lost confidence and reduced their risks, especially their investments in European assets. Credit flows into Germany, Austria and Hungary came to a sudden halt. US investors did not want Reichsmark (Germany’s own currency) but dollars, a currency the German Reichsbank could not print. The dollar withdrawal out of Germany, especially out of German bank deposits, led to the quick depletion of the Reichsbank’s currency reserves.

To earn dollars Germany had to turn its huge current account deficit into a surplus. But like today’s crisis countries, Germany was trapped in a currency system with fixed exchange rates, the gold standard, and could not devalue its currency. However, even upon leaving the gold standard, chancellor Brüning and his economic advisers feared the inflationary effects of a devaluation and a replay of the 1923 hyperinflation. Without dollar liquidity from abroad, the only way the government could turn around the current account was fierce wage and cost deflation. In just two years Brüning cut public spending by 30%. The chancellor raised taxes and cut wages and social security expenditures in the face of ever increasing unemployment and poverty. Real GNP dropped by 8% in 1931 and by 13% a year later, unemployment increased to 30% and money kept spilling out of the country. The current account turned from a huge deficit into a small surplus. But there were not enough dollars available on world markets. In 1930 the US Congress had introduced the Smoot-Hawley-tariff to keep imports out of the country. Countries with dollar debts were cut off from the US market and could not earn the necessary money to service their debts. The situation didn’t improve when president Hoover proposed a one year moratorium on all of Germany’s foreign debt. The moratorium was opposed both by France, which insisted on German reparation payments, and the US Congress. When Congress finally passed the moratorium in December 1931 it was too little, too late. In the summer of 1931, German banks began to fail, causing both a credit crunch and huge public aid packages to save the biggest banks. The banks had to be closed and the government defaulted on its debts. The Hoover moratorium and a policy of fiscal expansion under Brüning’s successor von Papen came too late: bankruptcies and unemployment kept rising and the Nazis gained political ground.

The parallels to today’s economic situation are frightening: Greece, Ireland and Portugal have to pursue fierce austerity policies under pressure of creditor countries and financial markets in order to turn their current account balances from deficit to surplus; Greek unemployment stands at 18%, Ireland’s at 14% and Portugal’s at 12%, Spain’s even at 22%. And those who could help don’t do enough: Germany and the German central bankers demand drastic austerity and only give piecemeal and insufficient help in return, too little, too late, now and then. Much would have been gained for Germany in 1931 if the US, and France, had provided the necessary liquidity for German banks and its government. Maybe the political radicalisation could have been avoided. But the US was turning isolationist. It did not want to get involved in messy European affairs. Today Germany plays the US role, both parliament and the government hesitate to provide the necessary help for the crisis countries: within the EFSF, Germany is willing to guarantee only up to €211bn of crisis country borrowing. This is not enough. The 2008 guarantees for the German banking system were €480bn. Germany still insists on its current account surpluses. These are, by definition, the deficits of the crisis countries. Thus they keep these countries from earning the money to service their debts. Further, Germany fiercely opposes liquidity credits by the ECB. German economists and central banker justify the ECB’s passivity with the threat of inflation. But they mix up the historical lessons from Germany’s 1923 hyperinflation and its 1931 deflation and unemployment crisis. This failure of judgment can easily backfire: Germany’s reputation all over Europe is already declining, political tensions in crisis countries with record unemployment are increasing drastically and the ever more likely breakup of the eurozone would threaten Germany’s economy, especially its banks and exports.

The US learnt the hard way that it had to take responsibility for the world’s economic stability. The second world war was one of the consequences of the 1930s crisis that it could have prevented. After having failed to stabilise the world economic system in the early 1930s, by 1945 the US had learned that only economic co-operation could lead to a peaceful and prosperous world. Via the Marshall plan and the opening up of its markets for European exports it allowed Europe to rebuild its destroyed economy. Meanwhile, US exporters profited from Europe’s hunger for investment and consumption goods. Until the early 1970s, the US led the international trade and currency system, Bretton Woods, thereby guaranteeing economic prosperity, a free market with social equity and thus the economic pre-requisites for social democracy. Both the German public and politicians should learn from history. Solidarity with the crisis countries is in Germany’s long-run interest. The German government should stop abusing its power to dictate economic decline to other nations. The alternative is economic stagnation and increased tensions between European nations. The verdict still holds: those who are not willing to learn from history are bound to repeat it. 

Sovereign Bond Auction Fizzles in Germany

Investors seem to have lost their taste for Germany’s once much sought-after government bonds. At an auction on Wednesday of the country’s 10-year bonds, one-third went unsold according to the German Finance Agency, which manages the nation’s debts. The federal government had initially intended to sell bond issues worth some €6 billion (around $8 billion), but managed to garner just €3.89 billion. The leftover issuing volume of some €2.35 billion will now be offered on the so-called secondary market, where bonds already in the process of maturing are sold. Disquiet on the markets likely led to drop in demand, the German Finance Agency said Wednesday. “The result of today’s auction reflects the exceedingly nervous market environment,” a spokesman said, adding that Germany still does not face a financial shortfall. (source: Der Spiegel – 23/11/2011)

Analysts, on the other hand, weren’t quite as relaxed about the situation. “This is a complete disaster,” said Marc Ostwald, an analyst at Monument Strategies. Another industry expert, Ralf Umlauf from Helaba, a government bank in the states of Hesse and Thuringia, called the auction a “vote of no confidence against the entire euro zone”. The event should be seen as a warning signal that shouldn’t be minimized, the analyst said. “A change in sentiment has taken place,” Umlauf told SPIEGEL ONLINE. In particular, foreign investors have become distrustful, he added. “They associate the investment in sovereign bonds with the risk of the euro zone”. In the past, Germany has been able to borrow at extremely low interest rates. At the latest auction the yield, or the markup demanded by investors, fell below the 2% mark for the first time in the initial public offering of 10-year bonds. It was at 1.98 percent.

Germany should consider spreading out its auctions, said Johannes Rudolph from HSBC Trinkaus. In such a nervous atmosphere, the government cannot expect to continue putting large sums on the market. “A growing number of institutional investors have reservations about German government bonds,” said Eugen Keller, a financial market expert with the Frankfurt-based private bank Metzler. In light of the relatively high inflation rate, the interest rates recently offered on German bonds are too low, he said. “If Germany’s responsibility for the European Financial Stability Facility (EFSF) euro backstop fund should increase, the risk for German sovereign bonds will also increase.” Keller, too, said he had observed a change in attitude among investors. “Because of the low rate of return in Germany, some investors are now cautiously going to countries that they had recently avoided,” he added. “In France, or even in Ireland, chances for returns are certainly promising.” Meanwhile, the budget policy spokesman in parliament for the opposition Social Democratic Party, Carsten Schneider, warned, “Today’s unsuccessful floating (of bonds) is the first concrete evidence that the crisis is not leaving Germany unscathed.” He admonished Chancellor Angela Merkel and Finance Minister Wolfgang Schäuble to come clean about “the costs and risks that our country is facing. And about the costs that will be created if we don’t do anything, as well as the costs and risks that may be necessary in order to successfully stem the crisis.” In the long term, Schneider said, Germany would not be able to continue to finance its debt at such low interest rates. Because Germany is assuming responsibility for ever greater risks, such as if the EFSF is leveraged, he warned, “we as an anchor of eurozone could also become the (negative) focus of the markets.”

Higher Interest Rates in France and Belgium. The auction of 10-year sovereign bonds is considered to be a good indicator of how yields can be expected to develop. So far, Germany had profited during the debt crisis with its status as a safe harbor for investers. The country’s high creditworthiness and relatively solid public finances has long been rewarded with the best AAA rating by ratings agencies, which consider Germany to be at very low risk for an insolvency. For some time, investors had been prepared to accept very low interest rates on German government bonds. Unlike Germany, other European countries are now forced to pay significantly higher interest rates to investors. On Wednesday, yields on sovereign bonds rose once again in certain countries, meaning they’re forced to pay ever higher interest rates when they pay off old debts with new ones. Yields on 10-year French bonds jumped 0.13 percent to reach 3.6 percent. In turn, the interest rates for the offering are just below this year’s high of 3.8 percent. In Belgium, 10-year bond yields rose to 5.16 percent, the highest rate since 2002. Following the unsuccessful auction of German bonds, the country’s DAX stock index of blue-chip companies took a blow on Wednesday, falling 0.53 percent to 5,508 points. The euro also fell to sa ix-week low of $1.34. 

Elecciones en España

Apocas horas de cerradas las urnas el pasado domingo, el resultado electoral en España era conocido en todo el mundo; el PP, Partido Popular, cabeza de la oposición, cuyo líder es Mariano Rajoy, había ganado abrumadoramente las elecciones, infligiendo una derrota sin precedentes a su tradicional adversario, el PSOE, Partido Socialista Obrero Español. Ciento ochenta y seis escaños contra 110 del perdedor constituyen la distribución de votos en el Parlamento, a los que se unen otras cuotas de relativa importancia correspondientes a otras agrupaciones políticas. (Fuente: Enrique Valle Andrade – Diario Hoy, Ecuador – 23/11/2011)

El resultado era como la crónica de una muerte anunciada, pues el peso de la crisis económica fue una dura carga difícil de sobrellevar para el gobierno socialista, que enfrentó el proceso electoral tratando a duras penas de salvar los muebles. A estas alturas, es tanto lo que se ha escrito y comentado antes y después de las elecciones sobre este desenlace y las causas que lo precedieron, que no creo que podría aportar mucho a lo ya dicho y analizado.

Sin embargo, existen reflexiones conveniente puntualizar en bien del destino de la democracia. La primera grata sorpresa la constituyó el discurso de Rajoy, sin desplantes triunfalistas ni expresiones soberbias. Fue una mesurada alocución que, igual que los cánticos de la multitud llamó a la unidad de España, pues si todas las fuerzas no se unen con ese propósito, no es mucho lo que se puede lograr para superar la crisis de la economía, la más grande soportada por el país desde que retornó a la democracia, después de la muerte de Franco. Meritorio en Rajoy, pues mientras encabezó la oposición, siempre fue muy duro en sus críticas a la gestión de Zapatero y sus expresiones contra el gobierno socialista. Igual mesura transparentó Pérez Rubalcaba, el líder del PSOE. Quien con entereza aceptó la derrota y, de hecho dio por descontado que, con la convocatoria a nuevo congreso de su partido probablemente vendrá un remezón en las estructuras de las filas perdedoras. Homenaje a la madurez y a la decencia en la lucha política por parte de triunfadores y derrotados. Una lección que debería ser asimilada por otros actores del proselitismo en quienes la pasión y el fervor ideológico priman en ocasiones sobre el respeto al adversario.

No todas son buenas noticias para el porvenir político de España: en ciertos enclaves territoriales de esa nación existen comunidades a las que no satisface la mera autonomía y en que a una apreciable proporción de su población sigue obnubilándola la obsesión por la soberanía y el separatismo, al punto que, grupos extremistas que no son mal vistos por variados sectores han buscado el sendero de las armas y el terrorismo para conseguir esa meta. Las elecciones arrojaron buenos resultados para algunas agrupaciones que han dado su apoyo a esos grupos. Eso no permite vislumbrar nada bueno. Es de esperar que la democracia española neutralice esas efervescencias y los excesos a que ellas conducen.

UNASUR llama a Europa a replantear su mirada hacia América Latina

La secretaria general de la Unión de Naciones Suramericanas (UNASUR), la colombiana María Emma Mejía, destacó en Berlín la posición afortunada que ocupa América Latina en estos momentos de crisis global y llamó a Europa a replantear su mirada hacia el subcontinente. Sudamérica y América Latina cuentan hoy con “una carta de presentación como tal vez nunca habían tenido”, afirmó en declaraciones a Efe Mejía, quien participa en Berlín en la conferencia “Latinoamérica en transformación”, donde asimismo intervendrá el ministro alemán de Exteriores, Guido Westerwelle. (Fuente: Agencia EFE – 23/11/2011)

Entre otros logros de la región, la política colombiana aludió al crecimiento positivo, su situación de macroeconomías saneadas, la disciplina fiscal, el crecimiento de las poblaciones al haber sacado de pobreza en una década a más de 40 millones de habitantes sudamericanos -dijo- y, sobre todo, a la paz en la zona. Mejía habló de un balance positivo que permite por primera vez al sur no necesariamente dar lecciones al norte, pero sí “ser parte de la solución, como dice Dilma Rouseff, y no parte del problema”, cosa que hace una década “era impensable”. “Compartimos las preocupaciones de Europa, de Estados Unidos, por esta crisis”, declaró la secretaria de UNASUR, al tiempo que aseguró que “como ninguno, América Latina es solidaria con estas dificultades que se están atravesando en Europa”.

Según Mejía, la crisis ofrece una nueva oportunidad para el buen relanzamiento de las relaciones entre Europa y América Latina, con un valor agregado, como es el hecho de que Sudamérica es “una zona de paz”. La enorme virtud de UNASUR, según su secretaria general, ha sido la de desactivar conflictos en una forma ágil, rápida, en una relación directa entre los presidentes de sus Estados miembro, y ello representa “un activo para las organizaciones, para la Unión Europea y para todo lo que sea un conjunto de naciones”. Por otra parte, María Emma Mejía habló de la necesidad de “una nueva mirada” hacia Sudamérica y América Latina. “Yo creo que es un momento de mirarnos distinto, de repensar nuestra mirada como región, de mirarnos como pares” y de entender que “entre pares podemos encontrar soluciones”. Según Mejía, una de las lecciones que ALC ha aprendido de Europa es que individualmente como naciones no se pueden encontrar soluciones y que es necesario ayudarse como regiones pares. Por otra parte, subrayó la generosidad de Europa “con las migraciones” en los procesos de integración y recordó que América Latina es hoy en día “receptor” de migraciones europeas otra vez, como lo fue hace mucho tiempo. Subrayó que en este momento de “vacas gordas” que tiene “por fin” América Latina y de “vacas flacas” para aquellos que vivieron tiempos de bonanza, hay que mirarse mutuamente con humildad. Por otro lado, destacó que Sudamérica es la zona más rica en recursos naturales, garantizados además por cien años, y señaló que “puede que dentro de dos o tres décadas éste sea un gran epicentro de lo que nos quedará de reservas para la humanidad”. En materia económica indicó que el subcontinente ha ido diversificando sus relaciones comerciales como nunca lo había hecho antes, en clave comercio sur-sur, con actores como China, que va camino de convertirse en el segundo socio comercial de la región. María Emma Mejía subrayó que la región vive un renacimiento económico, cultural, político sin precedentes, que le permite participar en la búsqueda de una solución a esta crisis”.

Representante de Política Exterior de la Unión Europea defiende reforzar los vínculos estratégicos con Latinoamérica

La alta representante de Política Exterior de la Unión Europea, Catherine Ashton, abogó por reforzar unas relaciones con América Latina que consideró estratégicas, y por intensificar el diálogo político con esa región, en la que la UE es el principal inversor. Catherine Ashton, que participó en la sesión de clausura de tres días de reuniones de la Asamblea Parlamentaria Euro-Latinoamericana, Eurolat, valoró el papel UE como principal inversor directo en la región, pero defendió la necesidad de “desarrollar el vínculo estratégico” y ver cómo se utiliza el diálogo político para estrechar aún más los lazos. (Fuente: Agencia EFE – 23/11/2011)

El copresidente de Eurolat y eurodiputado español José Salafranca recordó que Europa puede perder su puesto privilegiado como principal socio comercial de ALC hacia 2015 en favor de China. La jefa de la diplomacia de la UE informó a los eurodiputados y a los parlamentarios latinoamericanos presentes en la sesión de que el año próximo, cuando está prevista la celebración de una cumbre euro-latinoamericana en Santiago de Chile en junio, realizará una visita oficial a varios países de la región. Salafranca confió en que para esa ocasión la UE haya cerrado la tramitación del acuerdo de asociación con Centroamérica y del tratado de libre comercio con Colombia y Perú, de forma que estén listos para entrar en vigor.

El Parlamento Europeo, que aún debe dar su visto bueno a esos pactos, ha ganado poder gracias al Tratado de Lisboa en la ratificación de ese tipo de acuerdos con terceros países o regiones. “El Tratado de Lisboa brinda nuevas oportunidades al Parlamento Europeo para fortificar nuestras relaciones”, declaró Ashton, quien explicó a los parlamentarios latinoamericanos las novedades que ha supuesto para la UE ese documento de base, como la creación del Servicio Europeo de Acción Exterior. Ese nuevo servicio ha concentrado recursos de los Estados miembros, la Comisión Europea y el Consejo de la UE con el fin de fortalecer las relaciones exteriores de la Unión y su papel en el mundo. “Es importantísimo que, a través de las asambleas parlamentarias, podamos rendir cuentas”, indicó Ashton, y defendió el “papel preponderante” de los parlamentos y de la sociedad civil. Para el presidente de la Eurocámara, Jerzy Buzek, la colaboración entre la UE y Latinoamérica tiene ya “una dimensión global”. En referencia a la crisis económica que golpea Europa, Buzek señaló ante los parlamentarios latinoamericanos que la conclusión es: “No podemos pensar únicamente en el beneficio”, y “para ser más ricos, es necesario ser más responsables”.

Por otra parte, hoy también cerraron dos días de trabajos las diferentes comisiones de Eurolat: la Comisión de Asuntos Políticos abordó la lucha contra el narcotráfico y el crimen organizado, la participación ciudadana y la democracia tanto en la UE como en Latinoamérica y las relaciones entre la República Dominicana y Haití. Mientras, la Comisión de Asuntos Económicos debatió sobre globalización y crisis financiera o el comercio de materias primas procedentes de América Latina y el Caribe. También sobre la ratificación de los mencionados acuerdos con Colombia y Perú y Centroamérica, así como el estado de las negociaciones para un acuerdo de asociación UE-MERCOSUR y las perspectivas de abrir negociaciones con Ecuador y Bolivia. Por último, la Comisión de Asuntos Sociales trató la prevención de desastres naturales, educación continuada o inclusión social.