The parasite problem

It is a running joke among my friends that none of us does anything useful for society. Lawyers, bankers, chartered surveyors; all of them exist to advise other people who have created wealth. One of my friends was an engineer (he actually designed a railway bridge) but joined the useless brigade by becoming a consultant. Your blogger is the lowest of the low; a parasite on parasites. Financial journalists exist to comment on the habits of other people who simply shuffle pieces of paper (or rather rearrange digits on a computer screen) for a living. (source: by Buttonwood – The Economist – 29/08/2011)

But when you start to think along these lines, it becomes hard to decide who is actually creating all the wealth. Farmers used to claim a kind of economic virtue; they produce the food that prevents all those factory workers from starving. And that virtue has been transfomed, in modern economic parlance, to the manufacturing sector which produces real stuff and not all those ephemeral service activities. This virtue has always seemed overstated. Are all manufactured goods intrinsically superior to services? Would you rather have a wig or a haircut? Just as there is only so much food we can healthily consume, there is only so much physical stuff we need. We have service-dominated economies because people like to consume services from TV programmes through video games to leisure activities like eating out. When General Motors sells a car, the chances are that it is selling it to someone who works in the services sector; so who is the parasite in this situation?

At the national level, we can say that most countries cannot produce all the things they need (or at least desire). Britain, for example, needs food from abroad. So it needs industries that can export stuff in order to generate the earnings that pay for imports. Here the bankers start to look a lot more valuable; Britain’s invisible earnings from financial services are highly valuable. Even your blogger looks less parasitical; The Economist makes most of its sales overseas, so makes a modest contribution to Britain’s upkeep. At the global level, however, the national accounts cancel each other out. The debate evokes the old saw about the island that prospers because everyone takes in each other’s washing. Or as Burt Bacharach and Hal David put it more memorably in Lost Horizon “The world is a circle without a beginning and nobody knows where it really ends”. One man’s income is another man’s expenditure. All this explains why the current economic debate is so hard to resolve since as Messrs Bacharach and David added in the same song “everything depends on where you are in the circle that never begins.” Take the public sector versus private sector trade-off. Some say that the public sector is a parasite that depends on the wealth generated by the private sector. And we can probably all agree that there is a point at which the public sector can overwhelm and crowd out the private sphere. But look at the problem from a different point in the circle. Who educates the private sector workers? Who keeps them healthy (in Europe at least)? Who provides the roads and public transport? Who provides the legal system that guarantees property rights or the police that patrol the streets? All functions provided by the public sector.

Every dollar borrowed to pay for stimulus is a dollar that must be repaid from future private sector taxes, say those on the right. The government has no money save that it confiscates from the voters. True enough. But every dollar cut from benefits or from the public sector wage bill is a dollar that will not be spent buying goods and services from the private sector. Those who want a balanced budget immediately might not like the results. Indeed, the huge public sector deficits seen in the western world are, in large part, the result of decisions made by the private sector to stop spending. At the aggregate global level, the deficits and surpluses of the private and public sectors must add up to zero (since the balances of individual countries cancel each other out). The public sector has acted as a giant backstop. All this suggests that some humility is needed from both sides in the economic debate. We cannot run huge public sector deficits forever but that is not the same as saying that we should never run a deficit, nor that we should balance it now. We do not want too much government interference in the economy but there are plenty of vital services that the government provides. We are all of us economic parasites in a way, since we are dependent on the decisions and the well-being of others.

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Las exportaciones de ALC crecerán un 27% en 2011

El valor de las exportaciones de bienes de América Latina y el Caribe crecerían un 27% en 2011, aumento similar al mostrado el año pasado. Esta expansión sería producto de un crecimiento del 9% en el volumen exportado y de un 18% en precios de los productos exportados por la región, según un informe presentado ayer en Santiago, Chile, por la Comisión Económica para América Latina y el Caribe. En su estudio Panorama de la inserción internacional de América Latina y el Caribe 2010-2011, el organismo señala, por otro lado, que el valor de las importaciones tendría un aumento de 23%, con lo que al término de 2011 la región acumularía un superávit comercial de poco más de 80.000 millones de dólares. CEPAL asegura que el intercambio Sur-Sur, encabezado por China y el resto de Asia emergente, es actualmente el principal motor del crecimiento del comercio mundial, ya que el volumen de las exportaciones de los países en desarrollo creció 17% en 2010, comparado con 13% de los países industrializados. (Fuente: CEPAL – 31/08/2011)

El organismo destaca que el comercio internacional ha contribuido de manera importante a la recuperación de las economías, después de la crisis económica y financiera de 2008 y 2009. Sin embargo, advierte que la compleja situación actual de los países desarrollados, en especial Estados Unidos y Europa, está empezando a afectar a las naciones emergentes y podría traducirse en un menor ritmo de incremento de las exportaciones a esos mercados durante 2012. El impacto específico de esa desaceleración dependerá del tipo de productos exportados y de los mercados a los que éstos se dirijan.  Asimismo, un menor crecimiento de las economías emergentes, sumado al debilitamiento de los países industrializados, debiera reflejarse en menores precios internacionales de los productos básicos, afectando los saldos comerciales y en cuenta corriente de los países que los exportan. En consecuencia, es necesario priorizar la cautela macro y modalidades de cooperación regional, comercial y financiera, que permitan amortiguar los impactos de un eventual empeoramiento en el escenario internacional. “Los niveles de volatilidad e incertidumbre a nivel mundial están en valores muy preocupantes. Persisten importantes desequilibrios globales, entre ellos la crisis de deuda soberana de varios países europeos y la incertidumbre fiscal en Estados Unidos, lo que repercutirá en un debilitamiento del comercio internacional”, señaló Alicia Bárcena, Secretaria Ejecutiva de la CEPAL, al presentar el informe. Durante la década pasada, aumentó la importancia relativa de Asia en el comercio exterior de ALC, en contraste con la caída de la participación de Estados Unidos y el estancamiento de la Unión Europea. ALC se ha constituido en el principal destino de exportaciones de Estados Unidos (absorbiendo 23% de las mismas en 2010, contra 22% de Asia y 19% de Canadá) y en el segundo principal origen de sus importaciones (19% en 2010, tras 34% de Asia). En tanto, la región representa sólo 2% del comercio total de la Unión Europea, muy por debajo de los envíos a los mismos países que componen la UE (64%) y Asia (10%).

En el último lustro, las exportaciones de la región al Asia Pacífico crecieron a una tasa anualizada que triplicó a la de sus exportaciones totales (22% versus 7%). En el mismo período, sus importaciones desde Asia Pacífico también han crecido más rápido que las importaciones totales (tasas anualizadas de 15% versus 9%, respectivamente). Además, América Latina se ha convertido en el socio comercial más dinámico para China, con un crecimiento anualizado de 31% en sus exportaciones a la región entre 2005 y 2010, comparado con 16% al resto del mundo. Las exportaciones a Asia siguen concentradas en productos primarios y su procesamiento básico, en tanto que aquellas dirigidas a la propia región y a Estados Unidos tienen una mayor presencia de manufacturas. En materia de saldos comerciales, América del Sur mantiene saldos equilibrados con China y el resto de Asia, un leve superávit con Europa y un pequeño déficit con Estados Unidos, mientras que México y Centroamérica consiguen un importante superávit con Estados Unidos, un déficit con la Unión Europea y otro abultado déficit con China y el resto de Asia Pacífico. En su informe, la CEPAL también destaca que Estados Unidos carece de una política comercial explícita hacia América Latina y el Caribe, a pesar de ser aún el principal socio de la región. Por ejemplo, desde 2007 no ha habido mayores novedades en materia de negociaciones comerciales. Esta situación contrasta con el dinamismo exhibido por las negociaciones que diversos países han sostenido en años recientes con socios europeos y asiáticos. Por lo tanto, la CEPAL propone una nueva alianza entre Estados Unidos y la región para abordar desafíos comunes en la búsqueda de una mejor inserción en la economía internacional. Asimismo, destaca que hay perspectivas interesantes para la cooperación entre Europa y la región en áreas como tecnologías verdes y responsabilidad social empresarial.

La región latinoamericana y caribeña enfrenta la actual coyuntura desfavorable con importantes activos: un crecimiento robusto entre 2003 y 2008, fuerte recuperación en 2010 y un ritmo de crecimiento importante en 2011; una situación fiscal equilibrada, bajos niveles de inflación y de endeudamiento, además de reducciones en la tasa de desempleo y en la pobreza. En una perspectiva de mediano plazo, sus grandes reservas de recursos naturales, sus ventajas demográficas, la expansión de sus clases medias y el potencial de su mercado la sitúan en una atractiva posición para mejorar su capacidad de negociación con sus principales socios. Aunque, para lograr una mejor inserción internacional, debe superar primero varios desafíos: entre éstos están la reevaluación de las estrategias de alianzas globales y regionales, para aprovechar las oportunidades de comercio e inversión Sur-Sur, así como la formulación de una aproximación conjunta al Asia Pacífico, y especialmente a China. También es necesario lograr una mayor diversificación productiva y un crecimiento inclusivo. Para ello se debe elevar el componente de valor y de conocimiento incorporado en las exportaciones, diversificar productos y mercados, insertarse en las cadenas globales de valor, mejorar la gobernanza de los recursos naturales y dar un salto en innovación, entre otras medidas. En este sentido, CEPAL llama a la región a incrementar su poder de negociación, aprovechando los activos regionales y logrando posturas comunes en la agenda global en temas tales como Ronda Doha, el cambio climático y la crisis financiera. Finalmente, convoca a fomentar un regionalismo abierto, donde se avance en la provisión de bienes públicos regionales, con énfasis en la infraestructura, energía, logística, transporte e iniciativas de facilitación y de financiamiento del comercio intrarregional.

Perú y Bolivia acuerdan desarrollar puerto en el Pacífico

Perú y Bolivia acordaron acciones de cooperación para avanzar en el desarrollo del puerto peruano de Ilo para las actividades comerciales bolivianas y también un plan para los recursos hídricos compartidos. El Canciller de Perú, Rafael Roncagliolo, y su colega boliviano, David Choquehuanca, analizaron los asuntos en la ciudad de Santa Cruz (este), en la primera visita oficial del ministro peruano a este país, informó la cancillería de La Paz en un comunicado. Según el documento, los ministros analizaron “las acciones para implementar el Protocolo de Ilo suscrito en 2010”, proyectos para afianzar la integración binacional, desarrollar los recursos hídricos y planes de ayuda en las áreas sociales. El presidente de Bolivia, Evo Morales, está decidido a dar un nuevo impulso al aprovechamiento de su país del puerto de Ilo, situado en el sur de Perú, debido a los conflictos que tiene con el Gobierno chileno por su demanda de acceso soberano al Pacífico. En 2010, Morales subscribió con el entonces presidente peruano, Alan García, un protocolo complementario al acuerdo que permitió a Perú poner a disposición de Bolivia, en 1992, una zona franca sin soberanía en Ilo. Mediante aquél protocolo, Perú otorgó a Bolivia durante 99 años nuevas facilidades portuarias y de libre tránsito para sus exportaciones, que podrán salir por Ilo en mejores condiciones. Roncagliolo y Choquehuanca también discutieron sobre la promoción comercial, inversiones y turismo, la integración, desarrollo y seguridad en las zonas de frontera del Altiplano y la Amazonía. Según el comunicado de Cancillería, los dos ministros resaltaron también su “voluntad de continuar fortaleciendo la relación política en busca de consolidar alianzas estratégicas en los ámbitos social, político, económico y cultural”. (Fuente: Agencia EFE – 31/08/2011)

Destructor de riqueza

A simple vista, la decisión del Gobierno a través de la asamblea de Montecristi en relación a la propiedad de medios de comunicación y entidades bancarias, termina siendo un problema perverso para la economía. Los sesgos ideológicos de algunos miembros de la revolución ciudadana, han vendido al país que ser director de algún banco o ser accionista de una radio o televisora es pecado, es decir, se debe impedir que tales accionistas puedan tener participaciones en otras actividades. Ya se ha repetido sobre la irracionalidad de buscar arreglar problemas de mercado o de comportamiento humano mediante leyes o normas. Como si redactar una ley es la mejor forma de resolver problemas o actitudes. Si fuera tan sencillo, solo bastaría contar con unos buenos abogados y bastantes leyes. (Fuente: Mauricio Pozo Crespo – Diario Hoy – 29/08/2011)

Ante esta decisión, que propietarios de medios de comunicación o bancos no puedan ser accionistas de otras empresas, lo que están promoviendo es simplemente la concentración de la propiedad en bancos, es decir, justamente la concentración de la riqueza en lugar de la diversificación de la propiedad. ¿Qué empresario medianamente lúcido va a continuar en el directorio de un banco si no va a poder continuar en sus propias actividades empresariales? Si cualquier empresario optó por ser cliente o accionista de determinado banco, ¿acaso va a seguir siéndolo si su principal actividad es fuera del ámbito financiero? ¿Qué mismo buscan con este tipo de normas? ¿Que el Gobierno finalmente sea el propietario de todo? Lamentablemente, los extremismos ideológicos terminarán afectando a toda la economía.

Nuevamente reitero, los problemas de comportamiento no se resuelven con leyes, normas o regulaciones. Es el ejemplo, son las señales de la autoridad, son los incentivos e inclusive los principios morales y éticos los que promueven que las acciones de empresarios sean en una u otra dirección. No porque la Constitución o la ley diga que nadie puede ser accionista de un banco o un periódico, se va a cambiar el comportamiento o la decisión de las personas. Si el día de mañana se prohíbe que empresarios que tengan más del 6% de determinada radio, periódico o televisora no puedan ser propietarios de empresas en otras actividades y esos accionistas lo quieren hacer, pues habrá mil y una forma de conseguir ese propósito, sea con terceros, sea con delegados o con intermediarios. El Gobierno de la revolución ciudadana está sembrando exactamente lo contrario que propugna a la sociedad: impulsa más concentración de la propiedad, más exclusión, menos participación ciudadana, menos diversificación, menos inversión privada. El tiempo pasará y nos dirá cuál es el resultado de este fanatismo del siglo XXI. Si siguen en esa ruta, algún momento a futuro va a rebotar el problema. Están acorralando al aporte privado y la factura de esos excesos va a llegar, aunque no sepamos la fecha. Por un lado promueven una ley de promoción de la inversión y al mismo tiempo apoyan a dictadores de otros países y hablan de neocolonialismo. ¿Quién entiende? ¿Qué mismo quieren hacer?

Brasil blinda sus arcas ante un nuevo bajón mundial

El gobierno de Brasil se comprometió a seguir reduciendo los gastos durante el resto de 2011, con la esperanza de que un freno en los enormes incrementos de los últimos años, alivie la inflación en la mayor economía de América Latina y dé a su banco central más margen de maniobra para bajar las altísimas tasas de interés. (Fuente: The Wall Street Journal, EEUU – 30/08/2011)

El ministro de Hacienda, Guido Mantega, dijo el lunes que el gobierno apartará US$6.300 millones de ingresos impositivos como parte de un esfuerzo para reducir el gasto del gobierno hasta diciembre. Aunque no se trata de un recorte presupuestario en sí -la legislación establece que la mayoría de los gastos anuales en Brasil no pueden modificarse- la decisión impide al gobierno aprovecharse de los crecientes ingresos impositivos para incrementar el gasto aún más. La medida, dijo el gobierno, fortalecería las arcas del Estado y daría al país más herramientas para responder si una renovada recesión mundial socava a la economía brasileña. Citando el éxito de Brasil en evitar los peores efectos de la crisis global desatada en 2008, Mantega dijo que el país “quiere estar aún más preparado hoy”. Al buscar contener un mayor gasto del gobierno, y de esa forma reducir uno de los principales factores detrás de la batalla de larga data que Brasil mantiene contra la inflación, el gobierno espera “abrir espacio para una reducción en las tasas de interés”, agregó el ministro. La medida fue anunciada apenas dos días antes de una reunión en la que se espera que el banco central mantenga la tasa de interés de referencia del país, que ubicada en 12,5%, es la más alta de las economías más grandes del mundo. Llega además en medio de un renovado debate sobre políticas económicas contradictorias que, en esencia, dan al gobierno de Brasil carta blanca para gastar mucho y al mismo tiempo fuerzan al banco central a mantener las tasas altas para restringir los aumentos de precios.

El debate tomó fuerza en las última semanas junto con la posibilidad de una segunda recesión global. La primera repuesta de Brasil a la crisis de los últimos años fue abrir los grifos del gasto público. Eso impulsó el crecimiento económico y ayudó a Brasil, luego de una pausa en 2009, a recuperarse y obtener un crecimiento de 7,5% en 2010. Con el crecimiento, sin embargo, vinieron masivos incrementos de precios y la amenaza de un sobrecalentamiento, que obligaron a las autoridades del banco central a subir las tasas cinco veces en lo que va del año. Mientras tanto, las proyecciones económicas para 2011 han caído sostenidamente. Muchos economistas ahora predicen un crecimiento de alrededor de 3%, la mitad de lo que el gobierno había pronosticado a comienzos de este año. Si la economía requiriese un estímulo adicional, entonces los economistas instan al gobierno a tomar el rumbo contrario: recortar el gasto y darle espacio a las tasas de interés para que caigan. Eso estimularía al sector privado, argumentan, y daría a Brasil una oportunidad, largamente buscada, de poner sus tasas de interés en línea con las de otras grandes economías. Aunque los inversionistas dieron la bienvenida al anuncio del lunes, la mayoría de los economistas dice que es improbable que las tasas bajen en forma permanente hasta que el gobierno adopte importantes reformas fiscales que recorten gasto a largo plazo. “No vemos el anuncio como la condición necesaria que permitiría una reducción sostenida y real en las tasas de interés de Brasil”, escribió en un informe Marcelo Solomon, un economista de Barclays Global Research. “Si este endurecimento de la política fiscal solamente se basa en ajustes de corto plazo el período de tasas de interés más bajas podría durar poco”.

Comienza a operar un índice S&P en el Mercado Integrado Latinoamericano (MILA)

El índice S&P MILA 40 comenzó a operar este lunes con el objetivo de monitorear el comportamiento de las 40 acciones más líquidas que se negocian en el Mercado Integrado Latinoamericano (MILA), donde cotizan más de 565 compañías listadas en las bolsas de valores de Chile, Perú y Colombia. El índice “ha sido diseñado para brindar un punto de referencia a los inversionistas para que puedan analizar y seguir sus inversiones en esta importante región”, explicó el vicepresidente de índices globales de acciones de S&P Índices, Alka Banerjee, en un comunicado difundido por la Bolsa de Valores de Colombia (BVC). La BVC precisó que la canasta inicial del indicador incluye las acciones de 22 empresas chilenas, 6 peruanas y 12 colombianas. El 25,4% del índice se compone del sector minero y energético; el 25,2%, por el financiero, y el 11,2%, por el de servicios, agregó la BVC. Las cinco primeras empresas del S&P MILA 40 son Compañía de Minas Buenaventura (Perú, 5,90%), Ecopetrol (Colombia, 5,73%), SACI Falabella (Chile, 5,36%), Empresas COPEC (Chile, 5,24%) y Pacific Rubiales Energy Corporation (Colombia, 5,17%). Los responsables de las bolsas de valores de Chile, Perú y Colombia evaluaron positivamente la puesta en marcha del indicador en la misma nota de prensa. El gerente general de la Bolsa de Comercio de Santiago, José Antonio Martínez, aseguró: “de esta forma hoy los intermediarios y agentes del mercado cuentan con un nuevo instrumento que potenciará nuestra integración y permitirá el desarrollo futuro de carteras colectivas e incluso ETF (fondos cotizados)”. A su vez, el gerente de la Bolsa de Valores de Lima, Francis Stenning, enfatizó que el nuevo índice “permitirá mayor presencia internacional” al MILA. El presidente de la Bolsa de Valores de Colombia, Juan Pablo Córdoba, subrayó, por su lado, que “para los inversionistas internacionales este referente es clave para tomar decisiones y fijar sus ojos ya no solo en un país y un emisor, sino en un mercado novedoso y sin explorar; pero con múltiples oportunidades”. El MILA, que comenzó a operar en mayo de este año, es el mercado accionario más grande de América Latina en número de emisores, el segundo en tamaño de capitalización bursátil y el tercero en cuanto a volumen de negociación, después de Brasil y México. (Fuente: Agencia EFE – 30/08/2011)

Nuevos pasos hacia el Espacio del Conocimiento en Iberoamérica

El acto de entrega de becas del programa Santander Universidades tuvo lugar, el 24 de agosto, en Montevideo. Al acto asistió su Gerente General, Jorge Jourdan, y la Gerente del mencionado programa, María Goldaracena de las Carreras. Enrique Iglesias, fue el orador principal del acto, destacando la gran labor que realiza la institución y la importancia del apoyo que le está dando al emprendedurismo, creatividad y a las relaciones entre los distintos segmentos de la educación terciaria. (Fuente: SEGIB – 30/08/2011)

Asimismo, señaló que el Uruguay y América Latina tienen una gran oportunidad de crecimiento, para lo cual es clave la apuesta a la formación de los recursos humanos. “Tenemos que entender que el mundo ya está cambiando, pero que va a cambiar más, y ese cambio se va a proyectar en una nueva economía basada fundamentalmente en el conocimiento y en la innovación”. El Secretario General Iberoamericano dijo también que para que el país realmente sea capaz de aprovechar las oportunidades que ofrece el momento actual “tenemos que pensar en términos de revoluciones pacíficas y, la revolución de la educación es un tema central, porque implica entrar en el dominio de la educación de calidad”. Agregó que la “segunda revolución es la revolución de la innovación”. Por otro lado, resaltó que el diálogo entre las universidades y las empresas es una de los aspectos en los que hay que profundizar. “Hay un campo para trabajar y en eso se asientan fundamentalmente las expectativas de futuro”. El Presidente Ejecutivo de Santander, Jorge Jourdan, manifestó que está surgiendo un nuevo orden mundial donde América Latina ocupa un “espacio privilegiado y Uruguay es visto hoy con respeto desde otras regiones”.

Jorge Jourdan coincidió con Enrique Iglesias en asociar la educación con la idea de un cambio profundo. En este sentido, se refirió al fenómeno de la expansión de las clases medias en la región, señalando que “la educación será la principal arma de esta revolución”. Agregó, además, que la educación será la vía posible para alcanzar “mejoras profundas en la sociedad por ser la única herramienta capaz de promover la igualdad de oportunidades”. Por otra parte, Jourdan sostuvo que los egresados uruguayos no sólo deben tener idoneidad técnica sino que es preciso que logren niveles de vinculación más profundos con otros colegas, y mayores posibilidades de acceder a nuevas fuentes de información y a mercados que “sabemos que son cada día más globales y más exigentes”. Por esta razón, indicó que uno de los pilares del apoyo de Santander a las universidades es el otorgamiento de becas que promueven el intercambio estudiantil y docente a nivel internacional. Este año la institución destinará 935.000 dólares a respaldar la educación universitaria en Uruguay. Año a año el apoyo de Santander ha ido incrementándose. En esta oportunidad, el crecimiento de los fondos se explica por el lanzamiento del programa “Becas Iberoamérica”, que tiene como objetivo reforzar la movilidad e intercambio de estudiantes entre universidades iberoamericanas.